Onze focus op innovatie verandert niet

Sinds begin 2018 werken alle vijf de kinderen van Vencomatic-oprichters Cor en Han van de Ven in het bedrijf. En wanneer dochter Lotte op 1 mei 2018 de nieuwe CEO wordt, is het wereldwijd opererende Brabantse Vencomatic Group onmiskenbaar helemaal een familiebedrijf geworden. Gezien het cv van Lotte van de Ven dat helemaal in het teken staat van pluimvee (zie kader) is het geen verrassing dat ze de leiding op zich neemt. Maar misschien zit ’m de verrassing in een totaal andere manier van besturen als Lotte het stokje overpakt van vertrekkend CEO Theo Hoen. Of toch juist niet?

Lotte van de Ven: “Grote veranderingen in bestuur? Nou nee, die komen er niet. Mijn aantreden als CEO verandert echt niet de innovatiefocus van Vencomatic Group; onze langetermijnagenda blijft gelijk. Omdat we geen aandeelhouders tevreden hoeven te stellen, kunnen we veel geld stoppen in Research & Development; ook als het om projecten gaat die pas na jaren iets gaan opleveren.”

Gezonde mix
“In de pluimveesector loopt Vencomatic Group door haar langetermijnvisie vaak voor de troepen uit zoals met Veranda, Rondeel en Patio. Ja en soms lopen we met onze innovatie-agenda te ver voor de troepen uit; dan kom je met een prima systeem dat pas jaren later kan landen in de markt. Daarom ook moet je de businesscase goed voor elkaar hebben. Uiteindelijk gaat het om een gezonde mix waardoor een evenwicht ontstaat tussen focussen op sterke businesscases, en ruimte geven aan revolutionaire ontwikkelingen voor de pluimveesector. Het is dus ook belangrijk om ook de kleine innovaties te koesteren zodat je de bestaande producten en systemen kan blijven doorontwikkelen. Productontwikkeling is een constante bij Vencomatic Group. Zo is pa ook begonnen: je loopt tegen een probleem aan en dan ontwikkel je er een oplossing voor. Die manier van kijken is altijd de kern geweest van ons bedrijf en is het nog steeds. Zowel de roots van Theo als die van mij zitten in R&D. Theo heeft een gedegen, brede technische kennis door onder meer zijn studie aan de TU Eindhoven. Mijn technische kennis is misschien iets meer toegespitst op de praktische toepassing voor de pluimveesector.”

‘Eigenlijk wilde ik dierenarts worden voor rundvee. Maar tijdens de studie in Wageningen leer je hoe je dieren gezond kan houden in plaats van ze beter te maken, en dat trok me toch meer. Later heb ik me gespecialiseerd in pluimvee. Tja, het bloed kruipt waar het niet gaan kan.’

Grote uitdaging
Lotte is zeer te spreken over de prestaties van vertrekkend CEO Theo Hoen. En het is dan ook geen verrassing dat Theo de nieuwe CEO en het management tot mei 2019 blijft coachen. “Het is niet gemakkelijk om directeur te zijn bij een familiebedrijf waar mijn vader als bedrijfsoprichter nog rondloopt; inmiddels samen met andere leden van de familie. Allemaal mensen met veel kennis en een sterke visie; mensen die soms best wel eigenwijs kunnen zijn. Het is een grote uitdaging om daar goed mee om te gaan als extern CEO. Maar Theo is dat gelukt, ook omdat hij goed bij ons past. Verder is hij erin geslaagd om rust te brengen bij Vencomatic Group. Hij werd namelijk CEO in een tijd van lager wordende omzetten door het instorten van de Russische markt en de terugval in vraag naar volièrehuisvesting na het verbod op de kooi. Daarnaast speelden op dat moment nog wisselingen in onze bedrijfstop. Theo heeft koersvast directie gevoerd met een scherp oog voor kansen die hij bovendien wist te verzilveren. Nu laat hij een mooie organisatie achter die staat als een huis en werk biedt aan 450 mensen. Ik gooi het roer dus niet helemaal om; het hoeft ook niet compleet anders want het gaat goed.”

Constant innoveren
Dus eigenlijk komt Lotte als nieuwe CEO in een gespreid bedje terecht? “Ja, maar achterover leunen kan echt niet. Er komt heel veel werk aan. De VS wil cage free en dat begint nu ook te komen in een aantal landen in Azië. Europa blijft heel belangrijk voor ons. De vraag naar volière stijgt sterk. We opereren weliswaar in een groeiende markt maar de concurrentie duikt daar ook op. We zijn niet de goedkoopste aanbieder en dat is niet erg omdat ik er ook van overtuigd ben dat de klanten met onze innovatieve oplossingen op langere termijn meer geld kunnen verdienen. Dus het is een kwestie van investeringsbedrag aan de ene kant maar ook opbrengsten aan de andere kant. Maar innovaties worden snel gekopieerd. Je bent ingehaald voordat je het weet dus moeten we constant innoveren, ontwikkelen en doorontwikkelen. Daarom is het zo belangrijk dat we jong talent blijven aantrekken. Op het eerste gezicht lijkt dat niet makkelijk want we zitten dicht tegen Eindhoven aan: VDL (ook een familiebedrijf – red.), ASML en Philips trekken aan technisch talent. Toch lukt het ons om goede medewerkers te krijgen want wij zoeken uiteindelijk een ander type mens. We zoeken niet zozeer het jonge talent dat alleen maar aan technologische hoogstandjes wil werken maar meer de techneut die voldoening krijgt van een technische zeer robuuste oplossing die in de praktijk gewoon goed werkt; hier, maar ook bijvoorbeeld in Mexico. De technische mensen die bij Vencomatic Group werken, gaan de kippenstal in en praten veel met de klant. Ze reizen regelmatig en komen in contact met andere culturen. Ook het internationaal werken van ons bedrijf maakt ons aantrekkelijk als werkgever.”

Keukentafelverbod
En als mensen dan een tijdje bij Vencomatic Group werken, willen ze dikwijls niet meer weg. “Veel van onze mensen werken al 20, 25 jaar bij ons. Vaak hebben ze van begin af aan het bedrijf helpen opbouwen. Ze weten precies wat wel en wat niet werkt. Eigenlijk zijn deze medewerkers deel van de familie geworden, samen met het ondernemersechtpaar en de vijf kinderen die het ondernemen ook in het bloed zit. We hebben veel hart voor de zaak en natuurlijk ben je ook buiten werktijd nog vaak met het werk bezig. Zolang ik mij kan herinneren is dat in onze familie zo geweest. Ons mam was daar niet altijd blij mee want voor dat je het weet wordt er alleen nog maar over werk gepraat. Daarom heeft ze al vrij vroeg verboden om het aan de keukentafel over Vencomatic Group te hebben. Dit ‘keukentafelverbod’ handhaven we nog altijd. Al wordt dat steeds moeilijker nu de hele familie bij Vencomatic Group werkt.”